¿Por qué solo vemos un lado de la luna?

La luna es tan vieja como la Tierra. La mayoría de los que habitamos el planeta hemos tenido la dicha de verla desde que nacemos (y si tenemos suerte) hasta que morimos. La luna estuvo, está y seguirá allí por millones de años más. Sin embargo, a pesar de todo ese tiempo, de todos esos años iluminando noches y noches alrededor del mundo, de mostrar todas sus fases, solo hemos visto un lado de ella. ¿A qué se debe esto? ¿Por qué solo vemos un lado de la luna?

¿Por qué solo vemos un lado de la luna?

La respuesta simple (y una que probablemente hayas escuchado antes) es que solo vemos un lado de la luna porque la luna gira alrededor de la Tierra exactamente a la misma velocidad que gira alrededor de su propio eje, de modo que el mismo lado de la luna está constantemente mirando hacia la superficie de la tierra. Si la luna no girara en absoluto, veríamos todos sus lados; la única forma en que podemos ver una cara tan constante de la luna es si también está girando.

En pocas palabras, el bloqueo de las mareas hace que la Luna gire sobre su eje aproximadamente en el mismo tiempo que tarda en orbitar la Tierra. Salvo efectos de libración, esto hace que mantenga la misma cara vuelta hacia la Tierra,

Sin embargo, la razón subyacente por la que la luna gira a esta velocidad exacta, obligándonos a ver solo un lado de ella, es porque la luna ha estado bloqueada por las mareas de la tierra. El bloqueo de marea es una configuración estable, y relativamente fácil de alcanzar, con el tiempo suficiente, se encuentra que muchas de las lunas de nuestro sistema solar están bloqueadas por marea, incluido el planeta enano Plutón y su luna más grande, Caronte.

¿Qué es exactamente ese bloqueo?

El bloqueo se refiere a la forma en que un objeto, como la Luna, aparentemente está fijo en su posición, con un lado siempre mirando hacia el otro objeto. Cualquier objeto que se encuentre bloqueado por marea siempre tendrá un lado de sí mismo mirando hacia la superficie del planeta que está orbitando. La cantidad de tiempo que lleva orbitar alrededor del planeta variará de un objeto a otro (Fobos, una de las lunas de Marte, está bloqueada por mareas y orbita Marte cada 8 horas, mucho más rápido que nuestra Luna), pero mientras el objeto está bloqueado por mareas, la rotación coincidirá con el tiempo que tarda en orbitar.

¿A qué se refieren con mareas?

Es esta palabra la que nos da la clave real de por qué ocurre el bloqueo de marea.

Estamos más familiarizados con las mareas como el efecto de la subida y bajada de nuestros océanos debido a la posición de la luna. La gravedad de la Luna atrae a la Tierra, y el agua en la superficie de la Tierra más cercana a la Luna responde a esa atracción alargándose hacia la Luna. El agua en otras partes de la tierra siente la atracción gravitatoria de la Luna como más débil, y el agua en el lado opuesto de la tierra siente la atracción más débil. Sin embargo, estas fuerzas de marea también tienen otro efecto: resisten la rotación.

La luna mostraba sus diferentes rostros en el pasado

Es casi seguro que la Luna no estaba bloqueada por mareas cuando se formó por primera vez; en ese momento, habría girado a una velocidad más rápida, lo que significaba que si cualquier observador hubiera estado en la Tierra primitiva, podría haber visto todos los lados de la luna mientras giraba.

Sin embargo, la atracción gravitacional de la Tierra, que al igual que las mareas debidas a la Luna, tira del lado de la Luna más cercano a la Tierra más que del lado opuesto, resistió esta rotación más rápida. Esta resistencia debida a la atracción gravitatoria de la Tierra ralentizó gradualmente el giro más rápido de la Luna hasta que la Luna ya no giraba más rápido de lo que estaba en órbita. Una vez que la rotación de la Luna se desaceleró tanto que una sola cara siempre miraba hacia la superficie de la Tierra, se bloqueó oficialmente por mareas y se ha mantenido en esta configuración desde entonces.

¿Las fases lunares muestran diferentes caras de la luna?

No. Las fases lunares están determinadas por las posiciones relativas de la Luna, la Tierra y el Sol. Vemos a la Luna pasar por un ciclo cambiante de fases cada mes debido a su movimiento orbital alrededor de la Tierra y la geometría cambiante con la que la vemos.

Antes de describir las fases de la Luna, describamos lo que no son. Algunas personas creen erróneamente que las fases provienen de la sombra que la Tierra proyecta sobre la Luna. Otros piensan que la Luna cambia de forma debido a las nubes. Estos son conceptos erróneos comunes, pero no son ciertos. En cambio, la fase de la Luna depende solo de su posición en relación con la Tierra y el Sol.

La Luna no produce su propia luz, solo refleja la luz del Sol como lo hacen todos los planetas. El Sol siempre ilumina la mitad de la Luna. Dado que la Luna está bloqueada por mareas, siempre vemos el mismo lado desde la Tierra, pero no hay un «lado oscuro de la Luna» permanente. El Sol ilumina diferentes lados de la Luna mientras orbita alrededor de la Tierra; es la fracción de la Luna desde la que vemos la luz solar reflejada lo que determina la fase lunar.

¿Cómo suceden las fases de la luna?

La Luna nueva ocurre cuando la Luna, la Tierra y el Sol se encuentran aproximadamente a lo largo de la misma línea. Dado que el Sol está detrás de la Luna desde la perspectiva de la Tierra, el lado de la Luna que mira hacia la Tierra es oscuro.

En Luna llena, los tres cuerpos también se encuentran aproximadamente en una línea, pero esta vez, la Luna está en el lado opuesto de la Tierra, por lo que el Sol ilumina todo el lado que está frente a nosotros.

En el primer y último cuarto, la Luna se encuentra perpendicular a una línea entre la Tierra y el Sol. Vemos exactamente la mitad de la Luna iluminada por el Sol; la otra mitad se encuentra en la sombra. El «cuarto» utilizado para nombrar estas fases se refiere a la fracción respectiva de una órbita que la Luna ha completado desde la Luna nueva.

Después de la Luna nueva, una porción de luz solar reflejada se vuelve visible como una media luna creciente. La media luna crece hasta el cuarto creciente de la Luna. A medida que la porción iluminada por el sol de la Luna continúa aumentando a más de la mitad de la cara de la Luna, la Luna se vuelve creciente. Luego, después de la Luna llena, la fracción iluminada por el sol comienza a disminuir nuevamente (aunque todavía ocupa más de la mitad de la cara de la Luna) para formar una luna  menguante y luego una Luna en cuarto creciente. La porción de luz solar continúa disminuyendo hasta que la luna es una media luna menguante y luego una luna nueva. El ciclo completo (de Luna nueva a Luna nueva) dura unos 29 días.

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Amante de las películas y las series. Intento de escritora. Entusiasta de la cultura pop

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